Forscher filmen erstmals Photosynthese-Ablauf in Echtzeit

12. Juli 2014, 21:04
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Standbilder des Molekülkomplexes Photosystem II zeigen Aufspaltung von Wasser in Wasserstoff und Sauerstoff

Tempe - Ein internationales Forscherteam hat einen zentralen Schritt der Photosynthese erstmals gleichsam live beobachtet und festgehalten. Die Gruppe unter Leitung von Petra Fromme von der Arizona State University in Tempe nutzte den weltweit stärksten Röntgenlaser am US-Beschleunigerzentrum SLAC, um Standbilder eines Molekülkomplexes namens Photosystem II aufzunehmen. Das Photosystem II spaltet unter Einfluss von Sonnenlicht Wasser in Wasserstoff und Sauerstoff. Dieser Prozess liefert den Sauerstoff in der Erdatmosphäre.

"Dies ist die erste Szene eines molekularen Films, der die lichtgesteuerte Spaltung von Wasser im Photosystem II zeigt und damit jenen Prozess, der sämtlichen Sauerstoff in der Atmosphäre erzeugt", verkündet Fromme. Die Beobachtung zeigt mit molekularer Detailgenauigkeit, wie das Photosystem II in diesem Prozess seine Form deutlich verändert. "Ein tieferes Verständnis der Photosynthese könnte beispielsweise der Entwicklung besserer Solarzellen dienen und vielleicht die Suche nach dem 'Heiligen Gral' der Biochemie, der künstlichen Photosynthese, voranbringen", erläutert Ko-Autor PHenry Chapman vom Center for Free-Electron Laser Science CFEL.

Bisher nur Theorie, nun direkt beobachtet

"Wir wissen, dass der Prozess der Wasserspaltung in vier Schritte unterteilt ist. Aber bislang hat niemand diese vier Schritte wirklich gesehen", erläutert Chapman. Für ihre Untersuchung züchteten die Forscher winzige Nano-Kristalle des Photosystems II von sogenannten Cyanobakterien ("Blaualgen") namens Thermosynechococcus elongatus, die Photosynthese betreiben. Diese Kristalle beleuchteten sie mit einem Laser im Wellenlängenbereich des sichtbaren Lichts, um die Wasserspaltung zu starten, die sonst von Sonnenlicht angetrieben wird. Mit Hilfe von Doppelblitzen lösten die Wissenschafter den Übergang vom Zustand S1 zum Zustand S3 aus, da bei diesem Übergang die größte Dynamik zu erwarten war.

Mit den kurzen und intensiven Blitzen des SLAC-Röntgenlasers LCLS (Linac Coherent Light Source) konnten die Forscher beobachten, wie sich die molekulare Struktur des Photosystems II in diesem Prozess veränderte. Die LCLS ermöglichte dabei eine Belichtungszeit von lediglich 30 Femtosekunden (Billiardstel Sekunden) - kurz genug um den Prozess der Wasserspaltung in unterschiedlichen Phasen einzufrieren. "Die deutliche Formänderung, die wir beobachten konnten, hat uns überrascht", berichtet Fromme. "Sie ist so stark, dass sie zu einer Änderung der gesamten Struktur führt, sogar die Ausmaße der sogenannten Einheitszelle, der kleinsten Baueinheit eines Kristalls, ändern sich."

Die Spaltung von Wasser ist ein sogenannter katalytischer Prozess, bei dem das Photosystem II die Reaktion ermöglicht, ohne dabei verbraucht zu werden. Katalytische Reaktionen spielen in vielen Bereichen der Chemie eine bedeutende Rolle. "Die Technik, die wir benutzt haben, hat sehr großes Potenzial - nicht nur für die Photosynthese, sondern für die Untersuchung von Katalyse allgemein", betont Fromme. "Wenn man alle Stufen einer katalytischen Reaktion beobachten kann, ist man in der Lage, sie zu optimieren."

Photosynthese gefilmt

Im Rahmen ihrer Untersuchungen, deren Ergebnisse im Fachmagazin "Nature" präsentiert wurden,  haben die Forscher mit einem sogenannten Freie-Elektronen-Röntgenlasern einen regelrechten Filme von den biochemischen Prozesse aufgenommen. Zu diesem Zweck lösen die Forscher eine Reaktion viele Male aus und beobachten ihren Ablauf mit exakt verzögerten Röntgenblitzen zu verschiedenen Zeiten. So entsteht eine Folge von Standbildern, die sich zu einem Film mit molekularer Auflösung kombinieren lassen. "So ein Film kann die ultraschnellen Abläufe chemischer Reaktionen enthüllen", unterstreicht Chapman. "Allerdings müssen wir eine noch höhere Auflösung erreichen." (red, derStandard.at, 12.07.2014)

  • Von Sonnenlicht getriebene Photosynthese ist die Energiequelle aller grünen Pflanzen. Nun konnten Forscher Standbilder eines Molekülkomplexes namens Photosystem II aufzunehmen.
    foto: desy

    Von Sonnenlicht getriebene Photosynthese ist die Energiequelle aller grünen Pflanzen. Nun konnten Forscher Standbilder eines Molekülkomplexes namens Photosystem II aufzunehmen.

  • Schematische Darstellung des Wasserspaltungszyklus im Photosystem II:  Zwischen den Zuständen S1 und S3 ändert sich die molekulare Form  deutlich, wie die neuen Untersuchungen zeigen.
    illu.: shibom basu/arizona state university

    Schematische Darstellung des Wasserspaltungszyklus im Photosystem II: Zwischen den Zuständen S1 und S3 ändert sich die molekulare Form deutlich, wie die neuen Untersuchungen zeigen.

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