Vermeintlich ausgestorbene Schildkröte hat nie existiert

4. April 2013, 11:53
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DNA-Untersuchung zeigt: Die im 19. Jahrhundert "entdeckte" Art Pelusios seychellensis ist eigentlich eine westafrikanische Spezies

Dresden - Bisher galt die Seychellen-Klappbrustschildkröte Pelusios seychellensis als ausgestorbene Spezies. Nachdem Forscher Ende des 19. Jahrunderts drei Exemplare von den Seychellen nach Europa gebracht hatten, wurden keine weiteren Tiere dieser Spezies gefunden. Eines der vielen Opfer des Menschen - so dachte man zumindest bisher. Nun haben Wissenschafter vom Senckenberg Forschungsinstitutes in Dresden anhand von Erbgutanalysen festgestellt: das Typusexemplar im Naturhistorischen Museum Wien gehört eigentlich zur im westafrikanischen Raum verbreiteten Schildkröten-Art Pelusios castaneus.

Schildkröten sind die am stärksten bedrohten Wirbeltiere. Unter den rund 320 Arten hat es besonders die Insel-Schildkröten hart getroffen: Eine ganze Reihe von Arten wurde bereits durch den Menschen ausgerottet. Eine davon - so glaubten Forscher jedenfalls bisher - ist die Seychellen-Klappbrustschildkröte Pelusios seychellensis. Gerade einmal drei Exemplare dieser Art wurden Ende des 19. Jahrhunderts gesammelt; sie werden bis heute im Naturhistorischen Museum Wien und dem Zoologischen Museum Hamburg aufbewahrt.

Der durch die International Union for Conservation of Nature (IUCN) als "ausgestorben" klassifizierte Panzerträger wurde nach den Funden im 19. Jahrhundert trotz intensiver Suche nie mehr gefunden. "Folglich hat man angenommen, dass die Schildkröten durch den Menschen ausgerottet wurden", erklärt Uwe Fritz, Leiter des Museums für Tierkunde an den Senckenberg Naturhistorischen Sammlungen Dresden. Dass dies so nicht stimmt, stellt der Dresdner Biologe klar: "Wir haben die DNA des originalen Typusexemplars aus dem Wiener Museum untersucht und herausgefunden, dass es sich bei den Schildkröten um keine eigene Art handelt."

Große Entfernung führte zu Arten-Irrum

Die Erbgutanalysen der Dresdner Wissenschafter haben gezeigt, dass es sich bei der angeblichen Seychellen-Art in Wirklichkeit um die im westafrikanischen Raum weitverbreitete Schildkröten-Art Pelusios castaneus handelt. "Die Art Pelusios seychellensis hat es also niemals gegeben", ergänzt Fritz. "Tatsächlich hatten sich Forscher immer wieder gewundert, dass die angeblichen Seychellen-Schildkröten den westafrikanischen Schildkröten täuschend ähnlich sehen. Doch aufgrund der großen geografischen Distanz dachte man, dass es eine andere Art sein muss, weswegen die vermeintlichen Seychellen-Schildkröten 1906 auch als neue Art beschrieben wurden."

Eine weitere als einheimisch klassifizierte Art verschwindet damit von der Artenliste der Seychellen. Bereits im vergangenen Jahr hatten Fritz und seine Kollegen bewiesen, dass die Art Pelusios subniger nicht endemisch auf den Seychellen vorkommt, sondern vom Menschen eingeschleppt wurde.

Höchstens eine endemische Seychellen-Schildkröte

"Auf den Seychellen gibt es demnach höchstens eine Süßwasser-Schildkröte, die einheimisch sein könnte, ebenfalls eine Klappbrustschildkröte. Und selbst bei dieser Art sind wir uns noch unsicher, ob sie tatsächlich endemisch ist", sagt Fritz. Bisher konnten die Biologen aus Dresden diese Möglichkeit aufgrund des unvollständigen Probenmaterials noch nicht untersuchen.

"Sicher ist aber schon jetzt, dass die Schutzkonzepte für Schildkröten auf den Seychellen überarbeitet werden müssen, um wirklich endemische Tierarten zu schützen und um das für den Artenschutz knappe Geld sinnvoll einzusetzen", so Fritz. (red, derStandard.at, 4.4.2013)

  • Die westafrikanische Klappbrustschildkröte Pelusios castaneus bekam durch einen wissenschaftlichen Fehler einen "ausgestorbenen Doppelgänger" von den Seychellen.
    foto: mark-oliver rödel

    Die westafrikanische Klappbrustschildkröte Pelusios castaneus bekam durch einen wissenschaftlichen Fehler einen "ausgestorbenen Doppelgänger" von den Seychellen.

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