Plutos Atmosphäre weit größer als bekannt

19. April 2011, 19:26
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Gashülle erstreckt sich mehr als 3.000 Kilometer weit ins All - in der Atmosphäre wurde Kohlenmonoxid nachgewiesen

Llandudno - Der Zwergplanet Pluto am Rande unseres Sonnensystems hat eine viel größere Atmosphäre als bisher bekannt: Seine Gashülle erstreckt sich mehr als 3.000 Kilometer weit ins All. Dies entspricht einem Viertel des Wegs bis zu Plutos größtem Mond Charon. Zuvor war man von gut hundert Kilometern ausgegangen. Die Beobachtung gelang britischen Astronomen mit dem 15 Meter großen James-Clerk-Maxwell-Teleskop auf Hawaii. Sie entdeckten auch Kohlenmonoxid in Plutos Atmosphäre - danach war weltweit fast zwei Jahrzehnte lang gesucht worden.

Hintergrund

Der erst 1930 entdeckte Pluto war 2006 von der Internationalen Astronomischen Union zum Zwergplaneten degradiert worden. Pluto ist der einzige bekannte Zwergplanet mit Atmosphäre. Diese war 1988 gefunden worden, als Pluto von der Erde aus gesehen vor einem fernen Stern vorbeizog und dessen Licht nicht abrupt verschwand, sondern zunächst von der Gashülle abgeschwächt wurde.

Die Atmosphäre

Plutos extrem dünne Atmosphäre sei wahrscheinlich die empfindlichste im ganzen Sonnensystem, berichtete Jane Greaves von der Universität von St Andrews. Die obersten Schichten der Atmosphäre dürften in den Weltraum geblasen werden. Greaves wird die Beobachtungen ihres Teams an diesem Mittwoch auf der Jahrestagung der britischen Königlichen Astronomischen Gesellschaft in Llandudno (Wales) vorstellen. Die Studie wird zudem im Fachjournal "Monthly Notices of the Royal Astronomical Society" veröffentlicht.

Der ferne Zwergplanet erlebe derzeit wahrscheinlich einen Klimawandel, meint Greaves. "Wir glauben, dass die Ausdehnung der Atmosphäre gewachsen ist." 1989 hatte Pluto den sonnennächsten Punkt seiner Umlaufbahn passiert. Wahrscheinlich habe das in diesem Zeitraum etwas stärkere Sonnenlicht zusätzliches Eis verdampft und so die Atmosphäre aufgeblasen. Das Gas sei dennoch extrem kalt, nämlich minus 220 Grad Celsius. 

Zusammensetzung

Kohlenmonoxid und Methan, bisher das einzige andere auf Pluto nachgewiesene Gas, sind aber wohl nur Spurengase in Plutos Hülle. Als Hauptbestandteil vermuten die Astronomen wie auf der Erde Stickstoff. Sie wollen die Entwicklung der Pluto-Atmosphäre möglichst lange weiterverfolgen. Greaves: "Diese einfache, kalte Atmosphäre, die stark von der Sonnenwärme beeinflusst wird, könnte uns wichtige Hinweise auf die fundamentalen physikalischen Zusammenhänge geben" - und so zu einem besseren Verständnis der Erdatmosphäre beitragen.

2015 bekommt der Zwergplanet, der knapp 248 Jahre für eine Sonnenumrundung braucht, erstmals Besuch von einer irdischen Raumsonde: Dann wird die NASA-Mission "New Horizons" Pluto erreichen. (APA/red)

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    Das Kombinationsbild des Zwergplaneten Pluto basiert auf Hubble-Daten. Es wurde im Februar 2010 von der US-Weltraumbehörde NASA veröffentlicht.

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