Läuse-Gene verraten Überraschendes über Entwicklung der Säuger

9. April 2011, 12:00
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Säugetiere und Vögel schon vor dem Ende der Dinosaurier weiter verbreitet als bislang angenommen

London - Die Rekonstruktion des Stammbaumes der Läuse in den vergangenen Jahrmillionen wirft ein völlig neues Licht auf die Entwicklung von Vögeln und Säugetieren. Britische und amerikanische Forscher konnten nachweisen, dass die vier Hauptgruppen der heutigen Läuse bereits vor 65 Millionen Jahren existierten - zu einer Zeit also, da das Ende der Dinosaurier noch bevorstand. Die Entdeckung könnte bedeuten, dass die Läuse-Wirte unter den Vögeln und Säugern zu diesem Zeitpunkt bereits weiter entwickelt waren, als bisher angenommen wurde, schreiben die Wissenschafter in den Biology Letters der Royal Society.

Vincent Smith vom Naturkundemuseum in London und seine Kollegen hatten genetische Daten von 69 lebenden Läusearten verglichen und aus ihren Unterschieden einen Stammbaum entwickelt, den sie mit fossilen Funden bekannten Alters verfeinerten. Dabei entdeckten sie, dass sich dieser Stammbaum bereits deutlich vor der Grenze zwischen Kreide und Tertiärzeitalter verzweigt hatte. Zu dieser Zeit vor rund 65 Millionen Jahren starben die Saurier aus, nach heutiger Ansicht wahrscheinlich durch die Auswirkungen eines großen Meteoriteneinschlags.

Auf spezielle Wirte angepasst

Läuse sind sehr spezialisierte Tiere, die sich an ihre jeweiligen Wirte anpassen. Gab es bereits vor mehr als 100 Millionen Jahren die vier Hauptgruppen dieser Insekten, so hatten sich wahrscheinlich auch viele Vorfahren ihrer Wirtsarten - darunter Vögel und Säugetiere - bereits entwickelt und die Katastrophe überlebt. Die wenigen frühen Fossilfunde hatten bisher darauf hingedeutet, dass die Entwicklung von Säugern und Vögeln erst nach dem Verschwinden der Saurier richtig in Schwung kam, als diese viele ökologische Nischen freimachten. Die Gene der Läuse zeigen nun: Auch der Stammbaum dieser Wirte verzweigte sich möglicherweise viel früher als bisher gedacht.

Verlauste Dinos?

"Läuse sind lebende Fossilien", schreibt Vincent Smith. "Das Archiv unserer Vergangenheit spiegelt sich in diesen Parasiten, daher kann man sie als Wegzeichen für unsere Entwicklung nutzen." Es wäre sogar möglich, dass bereits die Saurier Läuse hatten, kommentiert Smiths Mitautor Kevin Johnson von der Universität Illinois (USA). Schließlich seien Läuse unter den Vögeln in vielen Arten heute weit verbreitet und diese sind die entfernten Nachfahren gefiederter Dinosaurier. (red/APA)

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    US- und britische Forscher haben festgestellt, dass sich der Stammbaum der Läuse bereits deutlich vor der Grenze zwischen Kreide und Tertiärzeitalter verzweigt hatte.

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