Elektrischer Verstärker macht uns zu besseren Schnüfflern

31. Jänner 2011, 17:32
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Deutsche Forscher klären, warum wir auch geringste Duftspuren in der Luft wahrnehmen können

Unsere Nase nimmt mit der Atemluft unablässig Duftstoffe auf. Das Riechsystem hat es dabei mit einer ungeheuren Vielfalt chemischer Verbindungen zu tun: Die Luft eines Zimmers, in dem eine Kaffeemaschine arbeitet, Pflanzen auf der Fensterbank stehen und Menschen aus- und eingehen, enthält viele Tausend unterschiedlicher Duftstoffe. Für das Riechsystem ist dieses Chaos trotzdem kein Problem. Es identifiziert mit großer Zuverlässigkeit das Kaffeearoma, obwohl allein dies aus über 800 verschiedenen Duftstoffen zusammengesetzt ist. Die Riechzellen in der Nase sind dazu mit Duftstoffrezeptoren ausgestattet. Dabei handelt es sich um Proteine, die von den Riechzellen auf feinen Sinneshärchen in die Atemluft gehalten werden.

Bei allem, was man über dieses Rezeptorsystem weiß, blieb bisher eine Frage ungelöst: Die Konzentration einzelner Duftstoffe in der Nase, also die Anzahl von Molekülen eines bestimmten Duftstoffs pro Kubikzentimeter Atemluft, ist sehr gering; zugleich haben sich die Duftstoffrezeptoren als recht unempfindlich erwiesen. Sie reagieren nur äußerst schwach auf die niedrigen Duftstoffkonzentrationen. Wie kann es also sein, dass die Schlüsselfunktion unseres hochempfindlichen Riechsystems ausgerechnet von Rezeptoren mit geringer Empfindlichkeit ausgeübt wird? Die Lösung ist ein elektrischer Verstärkungsmechanismus für die Riechzellen, den nun Wissenschafter der Universität Heidelberg entschlüsselt haben.

Die Sinneshärchen der Riechzellen bereiten sich in besonderer Weise auf ihren Einsatz vor: Ein Proteinkomplex pumpt Chlorid-Ionen in das Innere der Sinneshärchen, so dass diese zu gut gefüllten Chloridspeichern werden. Bei einem Duftreiz kommt ein weiteres Protein zum Einsatz: ein Chloridkanal, von dem die Sinneshärchen viele Kopien in ihrer Außenmembran besitzen. Diese Chloridkanäle bleiben solange geschlossen, wie die Riechzelle ruht. Beim Duftreiz aber löst die schwache Reaktion der Duftstoffrezeptoren eine schlagartige Öffnung aller Kanäle aus. Der Ausstrom negativ geladener Chlorid-Ionen verursacht eine Ladungsumkehrung der Riechzelle. Dadurch entstehen starke elektrische Signale, die mit den Geruchsinformationen zum Gehirn geleitet werden. (red)

  • Mikroskopische Aufnahme einer Riechzelle: Am rechten Ende befinden sich die Sinneshärchen, mit denen Duftstoffe aufgespürt werden. Links beginnt ein Axon, das die Geruchsinformation zum Gehirn leitet. Die Zelle ist 50 Mikrometer lang.
    foto: universität heidelberg

    Mikroskopische Aufnahme einer Riechzelle: Am rechten Ende befinden sich die Sinneshärchen, mit denen Duftstoffe aufgespürt werden. Links beginnt ein Axon, das die Geruchsinformation zum Gehirn leitet. Die Zelle ist 50 Mikrometer lang.

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