Zucker gegen die Ölpest

22. August 2010, 17:11
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Neue Klasse von Gelatoren verfestigt Öl in verseuchtem Gewässer zu Gel

New York - Auf der Suche nach Möglichkeiten, Öl aus verseuchten Gewässern zu entfernen, haben US-Forscher um George John vom City College of New York ein neuartiges Geliermittel entwickelt. Der Gelator, der auf natürlichen Zuckerverbindungen basiert, verfestigt das Öl zu einem Gel, aus dem es später leicht wieder zurückgewonnen werden kann, schreiben die Forscher in der Zeitschrift "Angewandte Chemie".

Hintergrund

Alle bisher entwickelten Substanzen, die ausgelaufenes Öl selektiv aus Wasser herausholen und einschließen sollen, haben mit verschiedenen Nachteilen und Problemen zu kämpfen. Man unterscheidet zwischen Dispergiermitteln, die das Öl emulgieren, festen Pulvern, die das Öl adsorbieren, und Geliermitteln, die das Öl in Form eines Gels verfestigen. In der Vergangenheit wurden dazu üblicherweise Polymere eingesetzt, die sich jedoch nur schwer mit zähflüssigen Öltypen mischen. Zudem war die Rückgewinnung des gebundenen Öls eine sehr aufwändige Angelegenheit. 

Neue Entwicklung

John und seine Kollegen schlagen nun eine neue Klasse von Gelatoren vor, die auf natürlich vorkommenden Zuckeralkoholen und Fettsäuren basieren. "Sie sind kostengünstig, leicht herzustellen, nichttoxisch und bioabbaubar", erläutert John die besonderen Vorteile. Gelatoren sind so aufgebaut, dass ihre Moleküle in einem Selbstorganisationsprozess zu einem dreidimensionalen Netz aus Fasern aggregieren. Dieses Netz saugt die Ölmoleküle regelrecht auf, dabei quillt es zu einem Gel mit einem enormen Fassungsvermögen auf.

Die Forscher mischten verschiedene Öltypen, von Rohöl über Diesel und Benzin bis zu organischen Lösungsmitteln, mit Wasser und gaben dann wenige Tropfen des neuen Gelators zu. Sofort bildete sich ein Gel und trennte sich von der Wasserphase. Das Gel wurde dabei so fest, dass es den Testkolben wie ein Pfropfen verschloss. Der Kolben ließ sich umdrehen, ohne dass Flüssigkeit auslief. "Im Falle einer Ölpest könnte das Gel relativ einfach von einer Wasseroberfläche abgesammelt werden", ist John überzeugt. Durch einfache Destillation unter Vakuum ließ sich das gebundene Öl anschließend vollständig aus dem Gel freisetzen. Nicht nur das Öl, auch der Gelator sei nach der Trennung wieder einsatzbereit. "Wir sind optimistisch, dass unsere zuckerbasierten Gelatoren einen Ansatz für die Entwicklung neuer Mittel zur Bekämpfung von Ölteppichen auf Gewässer bilden", so John. (red)

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